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A NASA ainda espera que o Starliner da Boeing retorne astronautas da ISS, mas observa a opção de backup da SpaceX

Os astronautas da NASA Butch Wilmore (D) e Suni Williams, vestindo trajes espaciais da Boeing, deixam o Edifício de Operações e Check-out Neil A. Armstrong no Centro Espacial Kennedy para o Complexo de Lançamento 41 na Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida, para embarcar na nave espacial Boeing CST-100 Starliner para o lançamento do Teste de Voo da Tripulação, em 5 de junho de 2024.

Miguel J. Rodriguez Carrillo | Afp | Getty Images

Com os astronautas da NASA atracados na Estação Espacial Internacional por muito mais tempo do que o planejado, a liderança da agência reconheceu na quarta-feira possíveis alternativas à Starliner da Boeing para o retorno da tripulação à Terra.

Ainda assim, a nave espacial da Boeing continua sendo a principal opção para o retorno da tripulação, disseram autoridades.

As autoridades dizem que a cápsula Starliner “Calypso” pode retornar já no final deste mês de sua estadia prolongada na ISS, aguardando os resultados dos testes de um sistema de propulsão defeituoso. A Starliner já está no espaço há 36 dias e contando enquanto a agência e a Boeing realizam testes adicionais no Novo México antes de liberar a nave espacial para retornar.

A missão é a primeira vez A Starliner está transportando pessoasos astronautas voadores da NASA Butch Wilmore e Suni Williams.

O gerente da tripulação comercial da NASA, Steve Stich, enfatizou durante uma coletiva de imprensa que a primeira “opção hoje é retornar Butch e Suni na Starliner”, acrescentando que “não vemos nenhuma razão” atualmente para recorrer à outra opção de transporte da agência, que seria a Crew Dragon da SpaceX, para trazer os astronautas de volta.

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Stich – embora reconhecendo que uma cápsula da SpaceX poderia fazer parte dos planos de contingência caso a Starliner retornasse vazia da ISS – observou que a NASA ainda não precisa “tomar uma decisão sobre se precisamos fazer algo diferente”.

“Certamente tiramos o pó de algumas dessas coisas para analisar em relação à Starliner, apenas para estarmos preparados caso tenhamos que usar algum desses tipos de coisas”, disse Stich.

“[But] “não houve realmente nenhuma discussão sobre enviar outro Dragon para resgatar a tripulação da Starliner”, Stich acrescentou mais tarde.

A cápsula tripulada Dragon da SpaceX, “Endeavour”, vista da Estação Espacial Internacional em 2 de maio de 2024.

NASA

A Boeing e a NASA começaram a testar a tecnologia do propulsor da nave espacial em 3 de julho, em White Sands, Novo México, com o objetivo de replicar um problema que causou o desligamento de até cinco propulsores do Calypso. quando a nave espacial estava manobrando para atracar na ISS. Os testes em solo estão sendo feitos para “garantir que, com todos esses pulsos e todo o calor que estamos aplicando, isso não cause nenhum dano ao propulsor”, disse Stich.

Stich observou que um retorno “no final de julho” para a Starliner é “otimisticamente” baseado na conclusão dos testes. As equipes da Boeing e da NASA em White Sands estão conduzindo inspeções do propulsor de teste na próxima semana.

Mas “até agora não conseguimos replicar as temperaturas que vimos durante o voo”, disse Mark Nappi, vice-presidente do programa Starliner, da Boeing, durante a coletiva de imprensa.

“O que estamos tentando fazer com este teste é preencher algumas lacunas, porque … o que estamos tentando fazer é entender se os propulsores estão funcionando [as expected]então seremos capazes de desacoplar e simplesmente retornar. Se os propulsores fossem danificados de alguma forma, o que faríamos de diferente?” Nappi disse.

“Não acreditamos que tenhamos danificado os propulsores, mas, novamente, queremos preencher as lacunas e executar este teste para nos certificarmos”, acrescentou Nappi.

A nave espacial Starliner da Boeing é fotografada atracada na Estação Espacial Internacional orbitando sobre a costa mediterrânea do Egito em 13 de junho de 2024.

NASA

Wilmore e Williams, falando à imprensa da ISS, expressaram confiança em retornar na Starliner.

“Confiamos que os testes que estamos fazendo são os que precisamos fazer para obter as respostas corretas e nos dar os dados necessários”, disse Wilmore.

A Starliner já foi vista como uma concorrente do Dragon da SpaceXque fez 12 viagens tripuladas à ISS nos últimos quatro anos. No entanto, vários contratempos e atrasos têm ocorrido de forma constante Starliner em posição secundária para a NASA, com a agência planejando que a SpaceX e a Boeing transportem astronautas em voos alternados.

O teste de voo da tripulação da Starliner representa um grande passo final antes da NASA certificar a Boeing para voar com a tripulação em missões operacionais de seis meses, começando já em fevereiro.

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