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Por dentro da chocante contratação do capitão da Ryder Cup dos EUA

NOVA YORK — A chamada do Google Meet durou uma hora e meia, mas foi encerrada em cinco minutos.

Agora que Tiger Woods estava oficialmente se retirando — depois de meses, se não anos, sendo o favorito — quem seria o capitão do time da US Ryder Cup de 2025 em Bethpage Black?

Uma derrota de cinco pontos em Marco Simone, em Roma, manchou a memória do time dos EUA. O capitão do time europeu Luke Donald havia sido renomeado em seu papel apenas oito semanas após a derrota. De repente, com Woods finalmente decidindo que a capitania era demais para lidar além das negociações do PGA Tour-PIF, os americanos foram encarregados de idealizar um plano B. O relógio corria. Restavam treze meses até a 45ª Ryder Cup.

O CEO cessante da PGA of America, Seth Waugh, Justin Thomas, Jordan Spieth, o presidente da PGA of America, John Lindert, o vice-presidente Don Rea e o gerente da equipe dos EUA, John Wood, se reuniram para uma videochamada durante o Travelers Championship no mês passado para decidir o próximo capitão dos EUA.

Os candidatos restantes vieram todos do pipeline da “força-tarefa” da Ryder Cup — um sistema que a equipe dos EUA implementou em 2014 que embaralha os jogadores do PGA Tour por meio de funções de capitão assistente a caminho da capitania. A lista, que incluía os veteranos da Ryder Cup como Fred Couples, Stewart Cink e o bicampeão Davis Love III, ostentava experiência inigualável no evento bienal. Mas nenhum deles atingiu o ponto sensível da maneira que os americanos precisavam. Após uma derrota esmagadora em Roma, a equipe dos EUA teve que pensar fora da caixa. Zach Johnson, que foi amplamente criticado por sua fraca liderança na Marco Simone, não era um candidato.

A decisão de Woods de recusar a capitania de 2025 abriu a porta para uma “mudança geracional”, de acordo com uma fonte diretamente envolvida na decisão, que recebeu anonimato para falar livremente. Era hora de os americanos “arrancarem o Band-Aid” e se arriscarem.

Waugh — a poucos dias de anunciar que deixaria seu cargo na PGA — foi o primeiro a levantar o nome de Keegan Bradley durante a chamada do Comitê da Ryder Cup, segundo a fonte. Com base em uma lista de nomes compilada por Waugh, o grupo examinou as possibilidades. Algumas eram esperadas, outras aparentemente surgiram do nada. Um nome foi sugerido, pois nunca havia jogado em uma Ryder Cup.

Mas apenas um indivíduo provocou uma pausa de 10 segundos em todas as seis pessoas na reunião: Bradley.

“Quando chegamos em Keegan, os ouvidos de todos se animaram e pensamos, sim, esse é o cara”, disse Wood, que foi caddie em seis Ryder Cups. “Era uma lista bem extensa. Não queríamos deixar ninguém de fora, certamente. Quando chegamos em Keegan, foi uma decisão rápida e unânime.”

Bradley tinha uma paixão imensa pela Ryder Cup, ganhou um PGA Championship, jogou golfe universitário na St. John's University e uma vez treinou semanalmente no Bethpage Black com seus companheiros de equipe. Spieth rapidamente expressou sua excitação. “Há algumas escolhas que não parecem muito divertidas”, disse o tricampeão de majores, de acordo com a mesma fonte. “Jogar pelo Keegan parece divertido.” Minutos depois, o comitê chegou à decisão final.

Bradley — um jogador de 38 anos que foi dispensado do time de 2023 e não joga no evento desde 2014 — seria o próximo capitão da Ryder Cup.

Ele nem imaginava que estava concorrendo.


A organização da Ryder Cup dos EUA precisava mudar.

Inicialmente, a “força-tarefa” da Ryder Cup foi criada para facilitar uma transformação na estrutura dos EUA, que há muito tempo nomeava capitães com base em realizações de carreira. Ela construiu um plano para introduzir rostos familiares à sala da equipe dos EUA e criar continuidade de evento para evento, incluindo na Presidents Cup. Mas cada vez que um capitão se apoiava naqueles que estavam na cadeira grande antes dele em vez de novas vozes como vice-capitães, isso criava o mesmo problema que Woods e Phil Mickelson enfrentaram uma década atrás — líderes que estavam mais familiarizados com o Champions Tour do que com o moderno PGA Tour.

Como Waugh disse ao grupo, de acordo com a fonte, a força-tarefa “foi feita para mudar e agora se tornou um agente da não mudança”.

A liderança de Johnson durante a Ryder Cup de 2023 representou o problema em sua essência. Ele escolheu Love, Couples, Cink, Jim Furyk e Steve Stricker como seus vice-capitães, criando uma lacuna geracional significativa entre os jogadores (idade média de 30,33) e a liderança (55,6). Então Johnson usou suas escolhas de capitão para selecionar Spieth, Thomas e Rickie Fowler, jogadores com quem ele era conhecido por sair no PGA Tour. Thomas teve a pior temporada de sua carreira e a esposa de Spieth deu à luz seu segundo filho duas semanas antes. Johnson ainda se apoiava em pares familiares (como Thomas e Spieth), indo contra os desejos de certos membros da equipe, mas ouvindo outros. O plano saiu pela culatra, e Johnson foi acusado de favoritismo e perpetuação de um “clube de meninos”. Pelo menos um ex-membro da equipe da Ryder Cup dos EUA disse que espera que Bradley possa fornecer uma reinicialização.


Uma derrota desastrosa em Roma manchou a reputação de Zach Johnson e gerou uma conversa sobre mudança dentro da equipe dos EUA. (Paul Ellis/AFP via Getty Images)

Não houve uma reunião de crise após a derrota esmagadora do time em Roma, mas houve um esforço concentrado para escapar de uma “câmara de eco da mesmice”. A visão do Comitê da Ryder Cup era que o time dos EUA precisava se modernizar, e a capitania de Bradley seria o primeiro grande passo na direção certa.

A decisão de Woods de se retirar da disputa tornou a mudança possível. Desde que recusou a oportunidade de capitanejar o time de 2023 em Roma, Woods foi escalado para liderar o time dos EUA em Bethpage Black. Por meses, Woods se comunicou com a PGA of America, adiando o prazo para sua decisão enquanto ele contemplava se assumir o papel era possível. Quando Woods assume uma tarefa, ele é conhecido por dar 100 por cento de sua dedicação. Enquanto atuava como diretor de jogadores no PGA Tour Policy Board, ajudando a reunir o jogo profissional atualmente dividido, ele não conseguiu assumir esse compromisso com a Ryder Cup. Logo após o US Open, Woods recusou oficialmente a capitania.

“Isso não significa que eu não gostaria de ser capitão de um time no futuro. Se e quando eu sentir que é o momento certo, colocarei meu chapéu no ringue para que este comitê decida”, disse Woods em uma declaração.

Houve sinais de mudança antes da decisão do 15 vezes campeão de Grand Slam.

Uma nova função, a de “gerente” da equipe dos EUA, foi criada e preenchida por Wood, o caddie que virou analista da NBC Sports. Os membros da força-tarefa foram excluídos das conversas em torno da lista de capitães do plano B. “Estou oficialmente fora do circuito agora”, disse Love III antes do anúncio oficial de Bradley. “Não ouvi nada de ninguém, nem mesmo de Zach.” Phil Mickelson se retirou da cena da Ryder Cup quando assumiu o papel de líder do ringue na ascensão da LIV Golf.

Houve uma variedade de fatores que levaram o grupo a Bradley. Mas o afastamento de Woods permitiu algo dramático.


Quando a contagem regressiva da transmissão do Golf Channel começou, Bradley sentou-se ao lado do presidente da PGA of America e do brilhante troféu da Ryder Cup no edifício Nasdaq na Times Square. Com os olhos arregalados, ele se recompôs antes de responder perguntas sobre uma oportunidade de emprego para a qual nunca foi entrevistado.

“Acho que nunca ficarei tão surpreso com nada em toda a minha vida”, disse Bradley na terça-feira. “Eu não tinha ideia. Demorou um pouco para eu entender. Eu não estava totalmente confortável com algumas das pessoas que foram preteridas. Então esse foi um pensamento e um momento pesados.”

Bradley foi alertado pela primeira vez sobre a decisão do Comitê da Ryder Cup durante um telefonema em 23 de junho, na noite de domingo após a rodada final do Travelers Championship em Hartford, Connecticut. Waugh, Johnson e Lindert contataram o nativo de Vermont e deram a notícia.

Dias antes, o grupo mencionou Bradley na conversa para capitão da Ryder Cup pela primeira vez. Eles esperaram até o torneio terminar para revelar sua decisão.

Um ano atrás, Bradley foi deixado de fora do time da US Ryder Cup. Em um ano, ele vai liderá-lo e será o mais jovem desde Arnold Palmer em 1963. Vários dias se passaram antes que Bradley pudesse aceitar oficialmente a posição. No começo, ele não achou que era merecedor — e ele ainda não consegue explicar por que foi escolhido.

“Não sei, ainda estou descobrindo isso”, disse Bradley. “Mas sei que posso fazer esse trabalho.”


A equipe da Ryder Cup dos EUA dependerá do entusiasmo de Bradley pelo evento como parte de sua estratégia de liderança. (Jamie Squire / Getty Images)

Antes de assinar, Bradley falou extensivamente com Woods sobre as responsabilidades — ele até ligou para o vencedor do tour 82 vezes na manhã de sua coletiva de imprensa. Ele teve conversas frequentes com Waugh ao longo de três dias. Bradley não vacilou em sua aceitação da capitania, mas precisava de algum apoio adicional. Ele se lembrou de que não foi selecionado apenas por membros do conselho de terno. Ele foi escolhido por dois de seus colegas: Thomas e Spieth.

“Como jogador, as opiniões dos jogadores são as mais importantes”, disse Bradley. “Isso é o que mais significou para mim.”

O alinhamento próximo de Bradley com os membros de sua equipe marcará uma atualização na estratégia de liderança da US Ryder Cup. Na terça-feira, o seis vezes vencedor do PGA Tour expressou seu desejo de nomear vice-capitães mais jovens. Ele foi honesto ao dizer que ainda trabalhará para se qualificar para a equipe por meio da lista de pontos da Ryder Cup (os seis melhores jogadores na classificação fazem parte da equipe atualmente, embora como capitão ele tenha indicado que pode querer adicionar mais qualificadores automáticos). Ele denunciou qualquer preconceito contra jogadores da LIV em suas futuras seleções.

“Vou ter os 12 melhores jogadores do time”, disse Bradley. “Não me importa onde eles joguem… Não estou preocupado com as coisas do LIV.”

Juventude. Análise. Uma conexão pessoal com Bethpage Black. Bradley pode ter sido uma escolha chocante para a capitania da Ryder Cup, mas não foi uma escolha sem sentido.

Ele se tornou o mais novo símbolo da mudança, e a equipe dos EUA está apostando sua reputação — e sua busca pelo troféu da Ryder Cup — em seu sucesso.

(Foto superior: Seth Wenig / AP)

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