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Até a sociedade dos peixes demonstra controle social e nepotismo

Uma família da 'Princesa do Lago Tanganica' em seu ambiente natural, com o casal reprodutor e vários ajudantes de criação de diferentes tamanhos.

Ciclídeos que vivem em grupos tendem a fazer vista grossa para seus parentes que fogem de seu dever de ajudar conforme desejado em várias tarefas no grupo, como cuidar da ninhada. Animais que não são parentes deles não parecem receber o mesmo tratamento leniente. Pesquisadores da Universidade de Berna agora conseguiram provar a existência dessa forma de “nepotismo” em peixes pela primeira vez em experimentos.

Peixes que se reproduzem cooperativamente, como os ciclídeos africanos, dividem as diferentes tarefas entre os vários membros do grupo. Isso inclui, por exemplo, cuidar da ninhada, cavar cavernas para fornecer abrigo seguro ou defender o território contra competidores e predadores. Então, como eles garantem que todo esse trabalho não caia simplesmente para alguns poucos azarados? O controle social é uma ferramenta eficaz: os membros dominantes do grupo podem punir os outros se eles não fizerem sua parte justa da carga de trabalho. Em ciclídeos sociais, isso acontece por meio de ataques físicos direcionados a membros “preguiçosos” do grupo. Se isso não trouxer nenhuma melhora, eles são expulsos do grupo, o que reduz drasticamente suas chances de sobrevivência. Mas e se forem seus próprios descendentes que ficarem preguiçosos? Eles serão punidos igualmente severamente? Como esperado, eles são tratados com mais clemência, pois uma punição severa colocaria em risco o próprio sucesso reprodutivo dos dominantes.

Se o comportamento dos animais sociais adere a esse princípio básico foi investigado pelo Prof. Dr. Michael Taborsky do Instituto de Ecologia e Evolução da Universidade de Berna e Irene Garcia-Ruiz, que realizou experimentos para o estudo atual como parte de sua tese de doutorado. A Divisão de Ecologia Comportamental do Instituto de Ecologia e Evolução está entre os líderes mundiais quando se trata da evolução do comportamento social avançado. Um sistema modelo central para isso é a espécie de ciclídeo africano “Princesa do Lago Tanganica”. Esta espécie exibe uma estrutura social sofisticada, cuja complexidade não é menor do que a de aves e mamíferos que se reproduzem cooperativamente – até nossos “parentes” animais mais próximos, os primatas. No estudo atual, Taborsky e Garcia-Ruiz mostraram que os próprios descendentes dos ciclídeos são punidos menos severamente se não “ajudarem” – isto é, que os peixes se envolvem em “nepotismo”. Os resultados do estudo foram publicados no periódico iCiência.

Ajudantes manipulados

Os pesquisadores estudaram o comportamento dos ciclídeos na Estação Etológica Hasli na Universidade de Berna. Em um primeiro passo, eles manipularam o comportamento dos membros subordinados do grupo para que eles não pudessem participar do cuidado do casal reprodutor, essencialmente fazendo-os parecer preguiçosos. “Testamos como os pares reprodutores responderam. Como esperado, os ajudantes “preguiçosos” de cuidado da ninhada foram punidos mais severamente”, explica Garcia-Ruiz, autor principal do estudo. No segundo passo, os pesquisadores observaram se os ajudantes que foram punidos dessa forma melhoraram seu desempenho no trabalho, o que de fato aconteceu; somente quando o par reprodutor pôde atacar fisicamente um ajudante “preguiçoso” é que aumentou seu desempenho no trabalho.

O interesse comum substitui o controle social

A questão crucial neste experimento era se o par reprodutor esperava que seus próprios descendentes participassem do cuidado necessário com os ovos. Eles interviriam tão duramente se a participação desejada no trabalho não ocorresse? “A teoria prevê que o parentesco entre parceiros sociais garante que seus interesses de aptidão coincidam amplamente, de modo que realizar atividades cooperativas seja do interesse de todos os participantes”, explica Michael Taborsky, chefe do estudo. “Isso torna o controle social menos importante, então a inação temporária não precisa ser punida tão duramente.” E, de fato, os pares reprodutores puniam aqueles ajudantes com os quais eram relacionados de forma muito mais branda.

“Esta foi a primeira demonstração experimental da interação entre controle social e interesses compartilhados em um sistema social”, diz Garcia-Ruiz. “Este princípio geral provavelmente desempenha um papel importante em muitas sociedades animais, incluindo humanos.” A pesquisa psicológica já está investigando tais relações. “Para poder elucidar a base evolutiva desta interação entre controle social e parentesco, no entanto, estudos adicionais são agora necessários em grupos de outras espécies animais altamente sociais”, resume Taborsky.

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